Glenn House y sus colegas pasaron más de cuatro años haciendo un nuevo baño para el B-1 Lancer. El desafío no era encajar al John en la cabina (iba detrás del asiento delantero izquierdo), sino garantizar que cada parte pudiera manejar la vida a bordo de un avión que puede tirar de cinco G, romper la barrera del sonido y pasar horas en temperaturas extremadamente fluctuantes. El resultado final no solo tuvo que funcionar. Tenía que funcionar sin traquetear, filtrarse o revelarse al radar enemigo. Conseguir que se utilizara a bordo del bombardero era tan complejo como fabricarlo. "Obtener una parte aprobada puede llevar años", dice House, cofundador y presidente de 2Is Inc., con sede en Walpole, Massachusetts.

Hasta el año pasado, 2Is estaba en el negocio de piezas militares, suministrando brocas de reemplazo para una variedad de equipos de defensa. (Pronunciado "dos ojos", vendió el negocio de repuestos y ahora se enfoca en el software de la cadena de suministro relacionado con la defensa). Proporcionar repuestos para los militares es un nicho peculiar de la economía. Cosas como aviones y submarinos pasan décadas en servicio, y las compañías que los fabricaron o suministraron sus innumerables partes a menudo desaparecen mucho antes de que sus productos se retiren. Entonces, cuando algo necesita una perilla, asiento o orinal nuevos, los militares a menudo recurren a compañías que se especializan en fabricarlos de nuevo.

Estos conjuntos deben funcionar a partir de dibujos bidimensionales polvorientos o recrear moldes perdidos hace mucho tiempo que coincidan exactamente con los estándares de las piezas originales. Trabajando en pedidos muy pequeños, a veces por solo dos o tres de un artículo determinado, no disfrutan de las economías de escala que hacen que sea razonable gastar cinco cifras en herramientas. Un proceso de aprobación exigente puede significar esperar años para recuperar una inversión. Y así, en muchos casos, no ofertan por estos contratos militares, prefieren trabajos más estables y más confiables.

Eso es un problema para la Fuerza Aérea, cuya flota data en gran parte de la Guerra Fría . Sus aviones C-5, B-52 y KC-135 tienen un promedio de 40, 56 y 57 años, respectivamente. El avión promedio de la Fuerza Aérea tiene 23 años. Cada trimestre, la rama militar ve que se completan 10,000 solicitudes de partes, a pesar de su disposición a pagar una cantidad exorbitante de dinero para reemplazar partes y bobs que alguna vez costaron centavos: pruebe $ 10,000 para cubrir el asiento del inodoro en un C-17 Globemaster III.

"Tendremos que encontrar mejores formas de hacer que las cosas viejas vuelen", dice Will Roper, secretario asistente de la Fuerza Aérea para la adquisición de tecnología y logística. Y tiene uno, representado por la pieza de plástico del tamaño de una tostadora que guarda en su oficina. Es un panel de letrinas para un avión de carga C-5 Supergalaxy. En el pasado, la Fuerza Aérea ha pagado $ 8,500 para reemplazar esta parte. Pero este cuesta solo $ 300, porque está impreso en 3D.

Roper dice que la impresión 3D , también llamada fabricación aditiva, puede producir muchas de las piezas por las cuales la Fuerza Aérea se encuentra desesperada, desde mangos de juntas C-5 hasta longerones F-15. "Si necesito dos o tres partes para un B-52", dice, "puedo entregarlo a una de nuestras impresoras". En los últimos años, la Fuerza Aérea ha fabricado miles de piezas de esta manera, y puede funcionar para casi cualquier cosa hecha de metal o plástico. El compuesto y la fibra de carbono también podrían funcionar, incluso las placas de circuito.

Olimpiadas de fabricación avanzada

Pero un enfoque novedoso significa problemas nuevos. Todavía no es fácil convertir un dibujo bidimensional en algo que una impresora 3D pueda entender. La Fuerza Aérea necesita nuevas formas de demostrar que estas piezas pueden manejar los rigores de la vida en el aire, que serán tan duraderas y confiables como las originales. Sus científicos están explorando nuevas técnicas y creando sus propias mezclas de metales para satisfacer sus necesidades. Pero Roper está ansioso por sacar su trabajo de la fase de experimentación.

Por eso está organizando un nuevo tipo de juego de guerra: los Juegos Olímpicos de Fabricación Avanzada de la Fuerza Aérea. Programada para el 8 y 9 de julio en Salt Lake City, la competencia tiene como objetivo atraer a todo tipo de jugadores (empresas de fabricación aditiva, contratistas de defensa tradicionales, nuevas empresas tecnológicas, universidades) para competir y resolver diversos problemas.

El "ejercicio de caja abierta de partes del piso" pedirá a los equipos que reproduzcan ciertas partes sin que se les den las especificaciones de diseño, mientras cumplen con los exigentes estándares de la Fuerza Aérea. Los "sprints de aprobación" se tratarán de desarrollar nuevas formas de demostrar que su trabajo es tan bueno como lo que vino antes. En el "maratón de la cadena de suministro", los equipos se preguntarán cómo conseguir una parte nueva en un lugar determinado, como Afganistán. Tal vez sea mejor hacerlo en los EE. UU. Y enviarlo, o mantener las máquinas de impresión 3D en primera línea, o algo intermedio. Roper y su equipo en la Oficina de Mantenimiento Rápido recientemente creada aún están trabajando en los premios para estos eventos, pero esas recompensas serán una combinación de dinero y la oportunidad de trabajar con la Fuerza Aérea o sus contratistas. Las medallas serán impresas en 3D, por supuesto.

Más allá de resolver estos problemas individuales, Roper espera repensar cómo la Fuerza Aérea mantiene su arsenal. El mantenimiento y la logística representan el 70 por ciento del costo total de una plataforma, y ​​cada dólar ahorrado aquí puede ir a otro programa (o volver a los contribuyentes).

Cuando se fundó 2Is en 2002, House pensó que la fabricación aditiva tenía mucho potencial. Pero hasta hace unos años, la tecnología no estaba en el punto en que podía fabricar piezas que fueran lo suficientemente precisas y duraderas para uso militar. "Nos retiramos al proceso de fabricación estándar", dice. Si bien cree que estas técnicas son difíciles de vender para piezas críticas para la seguridad, como los puntales, las palas del motor y el tren de aterrizaje, dice que le alienta que la Fuerza Aérea adopte un enfoque agresivo para avanzar en la nueva tecnología. Y que si todavía estaba en el negocio de piezas, haría el viaje a Salt Lake City y buscaría el oro.

Tomado de: ALEX DAVIES, (8/12/2019). La impresión 3D puede hacer que los viejos aviones de la Fuerza Aérea vuelen. DE: https://arstechnica.com/information-technology/2019/12/3d-printing-can-keep-aging-air-force-aircraft-flying/

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