Para la mayoría de las personas en la Tierra, los parásitos son un hecho de la vida. Estos organismos viven dentro del cuerpo humano, causando enfermedades debilitantes o fatales. Entre las enfermedades parasitarias, una de las peores es la esquistosomiasis , causada por gusanos que viven en el sistema circulatorio humano. La enfermedad puede causar sangrado, daño a los órganos y un riesgo elevado de infección por VIH y cáncer. Para los niños, la infección puede retrasar el crecimiento y afectar el desarrollo cognitivo.

Los gusanos esquistosomáticos infectan a más de 200 millones de personas en todo el mundo , la mayoría de los cuales viven en el África subsahariana. Las personas se infectan con este parásito a través del contacto con agua dulce contaminada. El gusano penetra en su piel mientras se baña, realiza trabajos agrícolas o realiza tareas domésticas como lavar la ropa.

No hay vacuna Desde la década de 1980, los esfuerzos para eliminar la esquistosomiasis se han centrado principalmente en la distribución de medicamentos a las personas infectadas. Pero recientemente, la Organización Mundial de la Salud reconoció formalmente que esta estrategia no está funcionando en muchos lugares, porque el tratamiento no brinda protección contra futuras infecciones. Las personas pueden volver a infectarse rápidamente cuando vuelven a entrar en contacto con agua contaminada.

Además de la distribución de medicamentos, la OMS enfatiza el control de los caracoles que incuban los gusanos parásitos del esquistosoma. La idea es que eliminar los caracoles podría eliminar la enfermedad, ya que los gusanos no podrían vivir y replicarse en agua dulce sin ellos. Aunque los funcionarios de salud pública saben que la erradicación de estos caracoles puede ser una forma de controlar el parásito de la esquistomosiasis, el desafío es ubicar los puntos críticos donde florecen los caracoles.

Mi laboratorio utiliza la ecología, el estudio científico de la abundancia y distribución de organismos, para desarrollar soluciones para enfermedades infecciosas. Mis colegas y yo trabajamos para ayudar a las agencias de salud pública a identificar dónde se encuentran los puntos críticos de esquistosomiasis. Recientemente, hicimos un descubrimiento sorpresa con imágenes aéreas de vegetación acuática tomadas por drones, un enfoque que puede ayudar a los funcionarios de salud pública a ganar algo de fuerza real para reducir las cargas de esquistosomiasis.

Interrumpir el ciclo de vida de un parásito.

La mayoría de las enfermedades tropicales parasitarias que infectan a los humanos son causadas por gusanos con ciclos de vida complejos. El vínculo entre humanos y parásitos es el medio ambiente. El ambiente, por lo tanto, es clave para reducir la transmisión de la esquistosomiasis a las personas. Desde 2014, mi laboratorio y nuestros colaboradores han trabajado en el sitio de la epidemia de esquistosomiasis más grande del mundo, la cuenca del río Bajo Senegal en Senegal, África occidental.

Cuando comenzó nuestro proyecto, nuestro objetivo era mapear cuándo y dónde ocurrían los caracoles en los sitios de acceso al agua utilizados por los aldeanos. Los caracoles se agrupan, y razonamos que una vez que identificamos la ubicación de esos grupos, un equipo de salud pública senegalés podría destruirlos eliminando físicamente los caracoles o utilizando molusquicidas químicos . Limitar el tamaño del área objetivo reduciría el costo de controlar las poblaciones de caracoles al reducir el gasto y los impactos ambientales y de salud de la aplicación.

Desafortunadamente, los caracoles no se quedan. Nuestra investigación indicó que atacar los racimos de caracoles podría no ser una forma eficiente de deshacerse de ellos. De hecho, era raro que un grupo de caracoles que encontramos durante una excursión estuviera presente cuando regresamos solo unos meses más tarde. Volvimos a la mesa de dibujo.

Nuestro equipo había estado usando drones para obtener una imagen aérea del hábitat acuático en cada sitio de acceso al agua. Notamos que los caracoles tienden a asociarse con ciertos tipos de vegetación acuática que eran visibles en nuestras imágenes de drones. Esta comprensión nos permitió hacer un descubrimiento importante: las infecciones por esquistosomiasis humana eran más comunes en los sitios donde estaba presente este hábitat adecuado para caracoles.

Vigilancia con tecnología económica.

Este hallazgo llevó a nuestro equipo a dos realizaciones importantes.

Primero, las agencias de salud pública en Senegal podrían priorizar su estrategia de distribución de medicamentos con la ayuda de imágenes de drones. Es importante llevar medicamentos a quienes más los necesitan, dado que las aldeas más infectadas tienden a ser pobres, extremadamente remotas y de difícil o costoso acceso.

Los drones de grado de consumo son asequibles y pueden reducir el tiempo y el esfuerzo necesarios para evaluar la salud de las personas que viven en aldeas remotas. Las plantas acuáticas en las vías fluviales son fáciles de ver desde el aire. Pueden proporcionar una representación visual de dónde se encuentran los caracoles portadores de esquistosomas, lo que sugiere que puede haber tasas de infección humana más altas en esa área. Esa información podría conducir a mejores datos sobre la distribución de infecciones humanas y, por lo tanto, a una asignación de medicamentos más eficiente.

Drone paso elevado de Mbarigot, un pueblo a las afueras de la ciudad de Saint Louis, Senegal. (Andrew J. Chamberlin, Universidad de Stanford)

En segundo lugar, si bien descubrimos que no sería práctico identificar y apuntar a los racimos de caracoles, podría ser eficiente apuntar a la vegetación que sirve como hábitat de caracoles. El molusquicida podría aplicarse a parches de esta vegetación para destruir los caracoles que contiene. Otra opción sería eliminar físicamente la vegetación. Nuestro equipo está probando la efectividad de eliminar la vegetación para reducir la abundancia de caracoles y la carga de infección humana.

La ecología es el cuello de botella en el progreso hacia el control y la eliminación de muchas enfermedades infecciosas, incluida la esquistosomiasis. Quedan preguntas sobre los costos y beneficios relativos de alterar el medio ambiente para reducir la transmisión de enfermedades infecciosas. Nuestro objetivo es proporcionar los mejores datos disponibles a las personas cuyas vidas y medios de vida se ven afectados, para que puedan tomar decisiones informadas sobre cómo garantizar un futuro saludable para ellos y sus hijos.

Tomado de: Chelsea L. Wood, (17-1-2020). Identificar plantas acuáticas con drones podría ser la clave para reducir una infección parasitaria en las personas. DE: https://theconversation.com/identifying-aquatic-plants-with-drones-could-be-the-key-to-reducing-a-parasitic-infection-in-people-127422

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